junio 17, 2024

La NASA elige al grupo liderado por Blue Origin para construir Moon Lander para la misión Artemis V

En el segundo intento, Jeff Bezos y su compañía de cohetes ganaron un contrato para llevar astronautas de la NASA a la superficie de la luna.

La NASA anunció el viernes que había otorgado un contrato a la compañía de Bezos, Blue Origin, para proporcionar un módulo de aterrizaje lunar para una misión lunar cuyo lanzamiento está programado para 2029.

La misión, Artemis V, es otra parte clave del programa Artemis de la NASA, que consiste en devolver a los astronautas a la luna como parte de un esfuerzo por explorar la región del polo sur. Los astronautas aterrizarán en la luna en un vehículo construido por SpaceX para las misiones Artemis III y IV.

«Queremos más competencia», dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson, en el evento del viernes en la sede de la NASA en Washington. “Significa que tienes confiabilidad. Tienes copias de seguridad.

La NASA contribuirá con $ 3.4 mil millones a Blue Origin, y John Couluris, vicepresidente de transporte lunar de Blue Origin, dijo que la compañía está contribuyendo «muy al norte» de esa cantidad al esfuerzo de desarrollo.

Asegurar el contrato podría lanzar un año de recuperación prometedor para Blue Origin después de una serie de retrasos y contratiempos. Eso incluye la falla de uno de sus vehículos New Shepard, que viaja en el espacio pero no en órbita, durante un lanzamiento en septiembre pasado que transportaba experimentos pero no pasajeros. Blue Origin ha identificado la causa y espera reanudar los vuelos de New Shepard con turistas espaciales y carga científica a finales de este año.

Y parte del hardware fabricado por Blue Origin finalmente podría usarse para una misión orbital en los próximos meses. La compañía construyó motores para la etapa de refuerzo del cohete Vulcan desarrollado por United Launch Alliance, una empresa conjunta de los gigantes aeroespaciales Boeing y Lockheed Martin.

Blue Origin también podría proporcionar vislumbres públicas de New Glenn, un cohete mucho más grande que lanzará cargas útiles en órbita.

Para el contrato del módulo de aterrizaje lunar, Blue Origin, junto con otras compañías aeroespaciales, incluidas Boeing y Lockheed Martin, derrotó a un segundo equipo liderado por la compañía de defensa Dynetics, con sede en Huntsville, Alabama. Dynetics, una subsidiaria de Leidos de Reston, Virginia, había seleccionado al contratista aeroespacial Northrop Grumman para su oferta.

Blue Origin y Dynetics fueron perdedores decepcionados en 2021 cuando la NASA otorgó a SpaceX un contrato de $ 2.9 mil millones para construir una variante de su vehículo gigante Starship que llevaría a los astronautas a la luna por primera vez en medio siglo adicional.

Ambas compañías protestaron por la medida, sobre todo porque los funcionarios de la NASA planearon originalmente otorgar dos contratos.

Esto habría sido paralelo a los exitosos esfuerzos de la NASA, que contrató a empresas privadas para transportar carga y tripulación a la Estación Espacial Internacional. La concurrencia ayuda a reducir costos y proporciona redundancia si algo sale mal, dijeron funcionarios de la agencia.

Pero al otorgar solo un premio a SpaceX, los funcionarios de la NASA dijeron que no había suficiente dinero en su presupuesto para un segundo módulo de aterrizaje. La oferta de $ 2.9 mil millones de SpaceX fue, con mucho, la oferta más baja. El diseño propuesto por Blue Origin tenía un precio de 6 mil millones de dólares, y el propuesto por Dynetics era aún más caro.

La Oficina de Responsabilidad del Gobierno federal desestimó las protestas de ambas empresas. Blue Origin luego demandó en un tribunal federal y nuevamente perdió.

El año pasado, después de obtener un mayor presupuesto del Congreso, la NASA anunció un concurso para un segundo módulo de aterrizaje lunar. Dynetics y Blue Origin decidieron volver a competir, aunque hubo algunos cambios de las empresas que participan en los esfuerzos. Northrop Grumman, que formaba parte de la propuesta original de Blue Origin, pasó al equipo de Dynetics.

Blue Origin se ha sumado a su equipo de Boeing; Astrobotic, una pequeña empresa de Pittsburgh que desarrolla módulos de aterrizaje lunares robóticos; y Honeybee Robotics, una empresa de tecnología espacial que Blue Origin compró el año pasado.

El módulo de aterrizaje Blue Origin, que está diseñado para llevar a dos astronautas a la región del Polo Sur de la Luna, no llegará a la Luna por bastante tiempo.

El contrato original de $2.9 mil millones de SpaceX fue para suministrar el módulo de aterrizaje para el primer alunizaje durante Artemis III, que actualmente está programado para fines de 2025 pero se espera que se retrase hasta 2026 o más tarde. En noviembre, la NASA ejerció una opción de 1150 millones de dólares en ese contrato para que SpaceX también proporcionara un módulo de aterrizaje para Artemis IV, una misión programada para 2028.